Dans les pas du Bouddha en Inde du nord

Le bouddhisme compte plus de 300 millions d’adeptes à travers le monde ce qui fait d’elle la 4ème religion (ou philosophie d’après certains) après le christianisme, l’islam et l’hindouisme. L’histoire du bouddhisme commence autour du 5e siècle avant J-C. quand Siddharta Gautama, prince du royaume de Shakya, reçut l’éveil spirituel sous un arbre ficus. Siddharta Gautama devint alors le ‘Bouddha Samyaksam’ ou ‘celui qui est parfaitement éveillé.’ Jusqu’à son nirvana, le Bouddha visita plusieurs villes au nord de l’Inde diffusant son message de la voie du milieu. C’est dans ses pas que je vous emmène, sur plus de 1000 km en Inde du nord et au Népal, de la naissance du prince Siddharta Gautama jusqu’au Nirvana du Bouddha.

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Le circuit bouddhiste en Inde du nord et au Népal

Il y a plusieurs itinéraires possibles pour ce circuit bouddhiste ; certains le commencent à Varanasi, d’autres à Bodhgaya ou à Lucknow ou encore le font débuter au très beau site de Sanchi dans l’état du Madhya Pradesh.

L’itinéraire décrit ci-dessous est celui que j’ai suivi à partir du lieu de l’éveil du Bouddha jusqu’à son 1er sermon à Sarnath. Pour des raisons géographiques, ce circuit ne suit pas l’ordre chronologique de la vie du Bouddha.

Prêts pour le voyage ?

Le Stupa

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Le stupa de Sanchi – wikipedia

Avant de commencer l’aventure, quelques mots sur le stupa, un terme désignant un édifice bouddhiste hémisphérique, souvent entouré d’un mur, contenant les reliques de saint(e)s bouddhistes. Le stupa est utilisé comme un lieu de méditation et de protection et considéré comme contenant l’énergie vivante de la sainte personne.

Les premiers stupas remonteraient au 2ème siècle avant notre ère, construits en bois ou en terre. La pierre sera ensuite utilisée pour reproduire ces anciens stupas.

L’architecture du stupa s’est modifiée au fur et à mesure que le bouddhisme s’étendait à d’autres pays asiatiques ; c’est ainsi qu’on trouve des stupas en formes de pagode, cloche ou même de pyramide.


Bodhgaya, l’éveil du Bouddha


Début du voyage  – 2 jours de visite 


Je commence mon voyage à Bodhgaya, dans l’état du Bihar, là où le bouddhisme prit naissance, il y a environ 2500 ans.

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L’arbre de la Bodhi sous lequel le bouddha obtint l’éveil

A 29 ans, Siddharta Gautama, prince de Kapilvastu, délaissa sa vie matérielle et mondaine pour trouver la vérité de l’existence. Il mena dès lors un vie d’ermite errant et un jour, alors qu’il cheminait, il alla s’asseoir sous un arbre pipal (l’arbre de la Bodhi) et prit la résolution de ne se lever de cet endroit que lorsqu’il aurait trouvé l’éveil spirituel. Il resta ainsi en méditation pendant 49 jours sans bouger menant plusieurs batailles contre le démon Mara (l’illusion). Puis, la nuit de la pleine lune de Vésak (mai-juin), à l’âge de 35 ans, il devînt le ‘Bouddha’, un être éveillé…

=> LIRE L’ARTICLE ENTIER SUR BODHGAYA +


Vaishali, le dernier sermon du Bouddha


170 km – 1 jour de visite


Je continue mon voyage en direction de la ville de Vaishali, située à 170 km au nord de Bodhgaya.

Sur la route, après une centaine de kilomètres, un arrêt s’impose : le site archéologique de Nalanda, classé au patrimoine mondial de l’humanité. Nalanda était une des premières universités au monde qui est restée en activité pendant environ 800 ans, du cinquième au douzième siècle de notre ère. Elle comptait jusqu’à 2 000 enseignants et 10 000 étudiants. Le haut niveau d’enseignement prodigué à Nalanda attira de nombreux chercheurs provenant de toute l’Asie. À la fin du douzième siècle, Nalanda fut détruite par les envahisseurs moghols. Le site maintenant en ruine présente encore de beaux vestiges de plusieurs monastères, temples et stupas.

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L’université de Nalanda – wikimedia

Revenons à Vaishali… Vaishali tient son nom du roi Vishal et était, au 6ème siècle avant J.-C., la capitale de la confédération ‘Vrijji Mahajanapada’, un des seize royaumes de l’Inde ancienne ; on pense que cette confédération était peut-être la première république au monde, semblable à celle qu’on trouvera plus tard dans la Grèce antique.


On dit que le Bouddha visita Vaishali à plusieurs reprises et c’est non loin de là, à Kolhua, qu’il prononça son dernier sermon et annonça son Mahaparinirvana (sa mort).

Pour commémorer cet évènement, l’empereur bouddhiste Ashoka fit édifier à Kolkua ‘le pilier au lion’, un des nombreux piliers dits ‘d’Ashoka’.

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Le site du pilier d’Ashoka – Crédit image : unexploredbihar.blogspot.in

Le pilier d’environ 20 m de haut est en grès rouge surmonté d’un lion faisant face au nord. Il se tient près d’un stupa, d’un bassin et de ruines d’anciens monastères. Les fouilles continuent sur le site de Kolkua et les vestiges archéologiques découverts ici sont exposés au musée de Vaishali (sculptures, pièces de monnaie, ustensiles de la vie quotidienne, etc.).

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Musée de Vaishali – crédit image : vaishalimuseum.org


Près du musée de Vaishali, se tient le stupa des reliques du Bouddha, un lieu très important pour les bouddhistes car ici, un reliquaire en pierre a été découvert qui contiendrait un huitième des reliques du Bouddha (aujourd’hui conservé au Musée de Patna).

Selon la tradition bouddhiste, après son Parinirvana, le Bouddha fut incinéré près de Kushinagar (voir ci-dessous) et ses cendres furent distribuées à 8 rois ou dignitaires : aux Lichchhavis (un clan de Vaishali), au roi Ajhashatru de Magadha, aux Sakyas de Kapilavastu (famille du Bouddha), aux Bulis de Alakappa, aux Koliyas de Ramagram, à un brahmin de Vethweep et aux rois Mallas de Pavas et Kushinagar.

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Le stupa des reliques du Bouddha – wikipédia

Il ne reste maintenant que quelques pierres marquant le lieu sacré mais à l’origine le stupa mesurait 12 m de diamètre, il était construit en briques et recouvert de terre. Sa première construction date du 5ème siècle avant J.-C.

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Le reliquaire des cendres du Bouddha au musée de Patna – crédit image : monkslife.wordpress.com

Tout près du stupa on trouve le ‘Abhishek Pushkarni’ ou bassin du couronnement qui servait à oindre les représentants nouvellement élus de Vaishali.

Tout au nord, on découvre les vestiges de l’ancienne ville de Vaishali du nom de Raja Vishal ka Garh. Les archéologues pensent que ce fut le palais du roi Vishal.

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Les ruines du palais de Raja Vishal ka Garh

Vaishali est aussi un endroit hautement vénéré par les fidèles de la foi jaïne ; au 6e siècle avant J.-C., Mahavira, le 1er Tirthankar (saint jaïn) et fondateur du jaïnisme serait né à Basokund, à 4 km de Vaishali et y serait resté jusqu’à ses 22 ans.

A voir aussi à Vaishali : le temple hindou Bawan Pokhar et la pagode de la paix construite par les japonais.


Kesariya, les derniers jours du Bouddha


100 km – 1 journée de visite


Situé à 100 km de Vaishali, Kesariya est une courte mais importante étape du circuit bouddhiste.


Kesariya serait là où le Bouddha aurait passé ses derniers jours avant son nirvana et où il aurait remis son bol à aumônes aux Lichchhavis de Vaishali.

Il aurait aussi donné ici, un de ses discours les plus importants, le ‘Kalama Sutta’ qui préconise le raisonnement logique et le questionnement s’opposant à la foi aveugle et au dogmatisme.

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Le stupa de Kesariya – crédit image : travelideaindia.com

Pour commémorer ce moment,  les Lichchhavis ont construit le stupa Kesariya. Ce serait le plus grand stupa au monde. Il fait 42m de circonférence et 3m de haut mais était auparavant plus important.

A l’origine le stupa était juste un monticule de terre ; il tient sa structure actuelle en briques de la période Maurya, Sunga et Kushana. Son architecture unique arbore plusieurs terrasses comportant des niches dans lesquelles sont posées des statues du Bouddha, en partie détruites.

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Une des statues du stupa – Crédit image : esamskriti.com

Bien avant sa dernière visite, le Bouddha avait déjà un lien avec Kesariya : les légendes de Jataka (les vies antérieures du Bouddha) racontent que lors d’une incarnation précédente, Bouddha aurait été roi de Vaishali.


Kushinagar, le Parinirvana du Bouddha


120 km – 1 journée de visite


Je quitte le Bihar pour me rendre dans l’état voisin de lUttar Pradesh, à Kushinagar, à 120km de Kesariya et à 50 km de la ville de Gorakhpur.


Kushinagar est un des quatre plus importants pèlerinages bouddhistes avec Bodhgaya, Lumbini et Sarnath ; on dit que c’est le lieu où le Bouddha a atteint le Parinirvana après sa mort.

Pour marquer l’endroit du Parinirvana, l’empereur Ashoka fit édifier un stupa (maintenant sur la ‘Buddha Marg Road’). Les rois de la dynastie Gupta (4ème -7ème siècle ap. J-C.) ont ensuite élargi l’édifice en y ajoutant le monolithique du Bouddha allongé de 6m de long que l’on peut encore contempler de nos jours.

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Le stupa qui marque le nirvana du bouddha

Le Bouddha couché est un motif statuaire important du Bouddhisme. Il représente le bouddha sur le point d’entrer dans le parinirvana. Allongé sur le flanc droit, il a la tête posée sur un coussin ou s’appuie sur son coude droit, soutenant sa tête de la main.

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Le Bouddha allongé représentant le nirvana du Bouddha

Le site de Kushinagar fut abandonné suite au déclin du bouddhisme en Inde (à partir du 12ème siècle de notre ère) et redécouvert par l’archéologue Alexander Cunningham à la fin du 19ème siècle.

Juste à gauche du site, un grand stupa doré attire notre attention : c’est le sanctuaire Matha Kuar qui abrite une statue du Bouddha de 3 mètres de haut taillée dans un seul bloc datant du 10e ou 11e siècle de notre ère.

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Stupa Matha Kuar

En continuant sur la ‘Buddha Marg Road’ on tombe sur le Musée de Kushinagar qui renferme de belles icônes bouddhistes, des bronzes et des thangkas (tentures bouddhistes).

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Musée de Kushinagar

Un peu plus loin toujours sur la ‘Buddha Marg Road’, se tient le stupa Ramabhar (ou Mukut-Bandhan Vihar) de 15 m de haut qui a été construit pour marquer le site de crémation du Bouddha après son nirvana.

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Le stupa Ramabhar, site de crémation du Bouddha – crédit image: www.templesofindia.net

Je reprends la route en direction de Lumbini, Népal. En passant, je m’arrête à Gorakpur, juste le temps de visiter le temple Gorakhnath, un centre spirituel important. Le Gorakhnath Math est un complexe religieux appartenant au groupe monastique shivaïte ‘Nath’. Gorakhnath était un célèbre yogi du 11ème siècle (considéré comme un saint par ses fidèles) qui a rédigé un certain nombre de textes canoniques hindous. Le temple de Gorakhpur est censé contenir le samadhi (tombe) et le gaddi (siège de prière) du Yogi.

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Gorakhnath Math


 Lumbini, la naissance du Bouddha


130 km –  2 jours de visite


De Gorakpur, il y a environ 4h de route (130 km) jusqu’à Lumbini (Népal). Il faut tout d’abord passer la frontière indo-népalaise à Sunauli et effectuer les formalités aux bureaux de l’immigration Indien puis népalais. Côté indien, on montre simplement notre passeport ; Côté Népalais (à environ 200 m du bureau indien), il nous faut un visa qu’on obtient sur place facilement et qui est d’une durée de 15, 30 ou 90 jours et coûte respectivement 25, 40 ou 100 dollars. Pour écourter les formalités, on peut s’enregistrer en ligne : www.online.nepalimmigration.gov.np

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Plan du site de Lumbini

Le site archéologique de Lumbini, classé au patrimoine mondial de L’UNESCO, se trouve à 30 km de la frontière.


Lumbini est un des lieux les plus sacrés du bouddhisme car c’est là où, la reine Mayadevi aurait donné naissance à Siddhartha Gautama (le futur Bouddha) en 623 avant notre ère, lors de Vaisakha poornima (la pleine lune du premier mois du calendrier népalais).

Mayadevi, la reine de Kapilavastu, était en route pour sa ville natale maternelle de Devadaha. Alors qu’elle traversait les jardins de Lumbini, elle sentit les premiers signes de l’accouchement, elle s’arrêta et, se soutenant à une branche d’un arbre, elle donna naissance au prince divin.

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Temple de Mayadevi et le bassin Shakya

Le site de Lumbini est composé d’un bassin (Shakya Kund) où on dit que la reine se baigna avant la naissance de Siddhartha, d’un arbre pipal, des ruines d’anciens monastères, d’un pillier érigé par l’empereur Ashoka en 249 av. J.-C. et des vestiges du temple de Mayadevi protégé par un bâtiment à l’architecture sobre.

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L’arbre Pipal


A l’intérieur du temple de Mayadevi, une pierre marque l’emplacement exact de la naissance du Bouddha surplombé par la sculpture en pierre décrivant la naissance de Siddhartha.

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Pierre de la nativité

Au nord du temple de Maya Devi, on trouve une trentaine de monastères édifiés par différents pays. Le monastère construit par l’Allemagne est très certainement un des plus beaux.

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Tout au nord, à l’opposé du temple de Maya Devi on aperçoit la pagode blanche de la paix construite par l’ordre bouddhiste japonais ‘Nipponzan Myohoji’ fondé par le maître Nichidatsu Fujii. Des reliques du Bouddha ont été insérées dans la pierre fondatrice ainsi qu’au sommet de la pagode. Des pagodes de la paix ont été érigées aux quatre coins du globe par cet ordre bouddhiste suite aux tragédies de Hiroshima et Nagasaki. Elles sont édifiées selon le ‘sutra du lotus’ pour disséminer la paix et l’amour dans le monde.

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La pagode de la paix de Lumbini

Après ce paisible arrêt, je reprends la route vers la frontière de Sunauli. Il y a beaucoup d’autres beaux sites au Népal liés au Bouddha comme Kapilavastu (la capitale du royaume des Shakyas, dynastie dont descend le Bouddha) mais ce sera pour un autre voyage.


Shravasti, les 24 saisons des pluies du Bouddha


220 km – 1/2 journée de visite


Je traverse à nouveau la frontière indo-népalaise à Sunauli pour me rendre à Shravasti dans l’Uttar Pradesh ; 6 h de route sont nécessaires.


Shravasti fut la capitale du royaume de Kosala au 6ème siècle av. J.-C. et on croit que le Bouddha a passé ici 24 saisons des pluies.

C’est à Shravasti que Bouddha donna le plus grand nombre de discours et la légende raconte qu’il accomplit le miracle de se multiplier un million de fois alors qu’il était assis sur un lotus, le feu et l’eau émanant de son corps.

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Le site de Jetavana

L’attraction principale de Shravasti est le site de Jetavana. L’endroit comprend les ruines de nombreux sanctuaires, stupas et monastères. L’un des premiers stupas, probablement datant du 3ème siècle av. J.-C., contenait des reliques du Bouddha.

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L’arbre de la Bodhi de Jetavana


À l’intérieur du complexe, on trouve un ficus, qu’on dit être une bouture de l’arbre de la bodhi originel où Bouddha trouva l’éveil ; Anathapindika, un fidèle du Bouddha l’aurait ramenée du Sri-Lanka.

Tout autour de Jetavana plusieurs monastères de différents pays asiatiques ont été construits (sri lankais, chinois, birman et thaïlandais). Le plus impressionnant est celui de Thaïlande avec son immense statue et stupa dorés nichés dans un beau parc ; dommage que les appareils photos soient prohibés et notre parcours contrôlé par fidèles ‘sentinelles’ …

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Monastère thailandais

En continuant notre route au nord de Jetavana, nous tombons sur l’ancien temple jaïn Shobhnath (datant de l’époque médiévale) ; c’est un lieu sacré pour les jaïns car Swayambunatha, le 3ème Tirthankara (saint jaïn), serait né ici.

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Temple jaïn Shobhnath – Crédit: IndiaTravelBlog.net

Toujours plus au nord sur la même route, se tiennent deux anciennes stupas : le Pakki Kuti stupa ou Angulimala stupa, du nom d’un homme redouté qui avait pour habitude de porter un collier de doigts coupés de ses victimes. Influencé par les enseignements du Bouddha, il se serait converti au bouddhisme. Le deuxième stupa, Kachchi Kuti, est celui de Sudatta connu aussi sous le nom de Anathapindika, un disciple du Bouddha.

Kachchi Kuti stupa – Crédit image : mytripcare.blogspot.in


Sarnath, le 1er sermon du Bouddha


300 km – 1 journée de visite


Je finis mon voyage à Sarnath, situé à 300 km de Shravasti et à 13 km de Varanasi, la capitale spirituelle de l’Inde qui, soit dit en passant, est ma ville préférée indienne.


Sarnath est un des quatre plus grands lieux de pèlerinages bouddhistes ; on dit qu’ici, cinq semaines après son éveil à Bodhgaya, le Bouddha donna son premier sermon, le Dhammacakkappavattana Sutta ou les quatre vérités nobles, afin de mettre la roue du dhamma (la loi universelle) en mouvement.

Le stupa Dhamekh (ou Dharma Chakra Stupa) marque l’endroit du premier discours. C’est un édifice cylindrique en briques de 44 m de hauteur et 28 m de diamètre contenant 8 niches parées de statues du Bouddha. Il a été érigé par le roi bouddhiste Ashoka en 249 avant notre ère et reconstruit au cours du 5ème siècle de notre ère.

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Le stupa Dhamekh (ou Dharma Chakra Stupa) marque l’endroit du premier discours du Bouddha – image wikipédia

Tout autour du stupa se trouvent les vestiges de monastères bouddhistes ainsi que les ruines du fameux pilier en pierre d’Ashoka sur lequel étaient posés quatre lions dos à dos (maintenant au musée de Sarnath). Ces lions ainsi que la ‘dharmachakra’ (la roue du dharma) gravée sur la base en dessous des lions sont devenus les emblèmes officiels de l’Inde.

Les quatre lions ainsi que la roue (dharmachakra) du pilier d’Ashoka sont devenus les emblèmes nationaux de l’Inde. image:indiaflag.facts.co

Sarnath est aussi un lieu sacré pour les fidèles jaïns. C’est là que serait né le 11ème tirthankar (saint jaïn), Shri Shreyansanatha, un descendant de la dynastie d’Ikshvaku. Un temple a été construit au 19e siècle près du stupa stupa Dhamekh pour commémorer cet évènement.

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Temple jaïn Shri Shreyansanath

La sangha (communauté bouddhiste) prit également forme à Sarnath quand les cinq compagnons des six années de pénitences du Bouddha (Mahanama, Koudanna, Bhaddiya, Vappa et Asvajit) trouvèrent également l’état d’éveil et se joignirent à lui. Quand le nombre de moines ‘éveillés’ dans la sangha passa à 60,  Bouddha les envoya aux quatre points cardinaux pour diffuser et enseigner le Dhamma ou Dharma (la loi universelle).


Le Stupa Chaukhandi, à 10km de Varanasi (juste avant le site de Sarnath) marque l’endroit où Bouddha aurait retrouvé ses 5 anciens disciples. Il fut construit au 4e-6e de notre ère pendant la période Gupta. 

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Stupa Chaukhandi – Wikipedia

Sur le site de Sarnath, on trouve aussi de nombreux monastères récents de différents pays asiatiques. Le monastère thaïlandais est le plus connu ainsi que le Mulagandha Kuti Vihar construit par la  Mahabodhi Society.

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Le monastère thailandais de Sarnath


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2 Commentaires “Dans les pas du Bouddha en Inde du nord

  1. Selon l’endroit, il arrive parfois qu’on trouve différentes statues de Bouddha: le Bouddha gros et le Bouddha maigre….. C’est parce que chaque statue ne représente pas la même personne.

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