Leh, capitale de l’époustouflant Ladakh

Leh, la capitale du Ladakh, offre un tout autre visage de l’Himalaya. Ici, pas de prairies verdoyantes et fleuries, mais un désert montagneux austère, cependant grandiose, que seuls les monastères en robe blanche et rouge viennent distraire. L’air est vif et les visages ne sont pas sans rappeler ceux du Tibet tout proche.

La formation du royaume du Ladakh remonterait au 10e siècle quand le prince Nyima Gon conquit la partie occidentale du Tibet avec une armée de 300 hommes. On pense que plusieurs palais et villes du Ladakh ont été fondés par ce même prince tibétain.

Leh, située à une altitude de 3 500 m d’altitude, fut autrefois un carrefour important sur la célèbre route de la soie. Son atout principal maintenant est d’être entourée de nombreux monastères bouddhistes (gompas) qui rivalisent de beauté et d’ancienneté. Parmi eux, on notera celui de Thiksey connu pour sa statue de 15 m de haut ou celui d’Alchi, une perle aux splendides peintures murales, ou bien encore celui d’Hemis, un des plus larges gompas du Ladakh, dans lequel a lieu chaque année un festival religieux réputé.


Festivals à ne pas manquer


Ladakh festival


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Festival du Ladakh | Photo : dailyexcelsior.com

Le festival du Ladakh a lieu chaque année à Leh et dans les villages environnants pendant le mois de septembre et sur une période de 15 jours. La cérémonie d’inauguration a lieu à Leh avec une procession en grande pompe de plusieurs troupes culturelles de diverses régions du Ladakh.


Hemis festival


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Festival d’Hémis | Photo : timesofindia.indiatimes.com

Ce festival bouddhiste a lieu autour de juillet dans le magnifique gompa de Hemis situé dans la ville du même nom à 45 km de Leh. Le festival d’Hemis commémore la naissance de Guru Padamasambhava, qui a amené le bouddhisme Vajrayana au Bhoutan et au Tibet. Des beaux programmes culturels ont lieu avec les fameuses danses de masques.


Et maintenant, visitons Leh !


Palais de Leh


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Le palais de Leh construit sur 9 étages

Notre première visite nous mène au palais de Leh qui offre une vue panoramique sur toute la ville et les chaînes de montagnes environnantes. Il a été construit sous le patronage du roi Sengge Namgyal au 17e siècle sur le modèle du palais de Potala au Tibet et servait de résidence principale pour les Namgyals.

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La vue sur la ville du Palais de Leh

Fortement endommagé lors d’invasions, le palais de neuf étages abrite désormais un musée. On y trouve de nombreuses statues du Bouddha, des Thangkas (teintures) qui datent de plus de 450 ans ainsi que des bijoux et vêtements utilisés par la famille royale. Le palais est encore en cours de restauration par l’Archaeological Survey of India.

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Le musée du palais de Leh

Fort de Tsemo


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Le fort Tsémo perché sur un pic montagneux

Situé au sommet d’un pic montagneux, juste derrière le palais de Leh, le fort-monastère de Tsemo est fameux non seulement pour sa vue à couper le souffle sur les pics enneigées environnants, mais aussi pour sa statue du Bouddha Maitreya de 10 m de haut datant du 15e siècle. Le fort ainsi que les gompas ne sont ouverts qu’à certains moments de la journée (matin et soir) quand les moines viennent faire les rituels religieux.

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Shanti Stupa (5 km)


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Le stupa Shanti

Le stupa « Shanti » est un monument incontournable aux environs de Leh. Juché sur une colline escarpée, son dôme blanc se voit de loin.

L’édifice a été sponsorisé par des fidèles bouddhistes du Ladakh et du Japon et fut inaugurée en août 1991 par Sa Sainteté le Dalaï Lama en commémoration des 2500 ans du Bouddhisme. Le stupa vise à promouvoir la paix (shanti) et la prospérité dans le monde.

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Les bouddhas sculptés tout autour du stupa

Tisseru Stupa (5 km)


A quelques kilomètres du stupa de Shanti, on trouve celui de Tisseru, en grande partie en ruine, qui serait vieux de plus de 600 ans. On attribue sa construction au roi Graps-Pa Bum-Ide (1410-1440 EC). Tisseru est considéré comme le plus large stupa du Ladakh (55 m de diamètre) et combine les styles indiens et tibétains.

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Le Stupa Tisseru

Le nom Tisseru signifie « mule jaune ». La légende raconte qu’un rocher jaune de la forme d’une mule se tenait à l’emplacement actuel du stupa et était habité par des forces malignes qui infligeaient des tourments aux habitants. Un jour, la reine tomba malade juste en le regardant. Après les conseils avisés des lamas, le roi construisit alors un stupa au-dessus du rocher pour emprisonner les esprits démoniaques.


Monastère de Sankar (3 km)


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Entrée du Gompa de Sankar

Situé à une distance de 3 km de Leh, ce petit monastère, branche de celui de Spituk, est habité par une vingtaine de moines et c’est aussi la résidence officielle du Kushok Bakul, le lama senior de l’ordre des Gelugpa (les bonnets jaunes).

Il comprend plusieurs temples dont la principale attraction est une statue de Tara, à mille mains et onze têtes.

Tara est une divinité féminine du bouddhisme. Elle est considérée comme un bouddha féminin. Elle est aussi connue comme la « mère de la libération ».

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Tara, au centre, avec ses mille mains et ses onze têtes

Hall of Fame


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Le hall de la gloire

Le Hall of Fame, littéralement le « hall de la gloire », est situé près de l’aéroport de Leh.

C’est un musée construit et entretenu par l’armée indienne à la mémoire des soldats qui ont perdu la vie pendant les guerres indo-pakistanaises.

Il dispose d’une boutique de souvenirs et expose des objets liés aux différentes guerres (principalement celui de Kargil) telles que des armes et certains documents importants.


Jusqu’à 50 km autour de Leh


Palais de Stok (15 km)


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Le palais de Stok | Photo : stokpalaceheritage.com

Situé à environ 15 km de la ville de Leh, le palais de Stok, a été construit en 1825 par le roi Tsespal Tondup Namgyal dans un style mélangeant tradition bouddhiste et styles architecturaux contemporains. C’est actuellement la résidence des descendants du roi Sengge Namgyal.

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Le temple bouddhiste du Palais | stokpalaceheritage.com

Cette propriété palatiale détient une bibliothèque qui compte environ 108 volumes du Kangyur (les enseignements du Bouddha) ainsi qu’une collection de vêtements royaux et de bijoux.

Une des chambres raffinées du palais | stokpalaceheritage.com

Depuis peu, le palais offre quelques chambres de luxe aux voyageurs. Séjourner dans une de ces très glamour suites royales donnant sur la chaîne himalayenne est digne d’un rêve.


Monastère de Spituk (18 km)


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Le Gompa de Spituk

Surplombant la vallée de l’Indus, Spituk (« l’exemplaire ») est un Gompa fondé au 15e siècle par Od-De.

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Vue sur la vallée de l’Indus

Il héberge une communauté d’une centaine de moines et renferme de belles icônes du Bouddha et des thangkas anciens.

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Une des nombreuses images du Bouddha de Spituk

Sur le haut de la colline, on trouve le temple de Mahakal, contenant plusieurs statue de Vajrabhairava (Kali). Le visage terrifiant des déesses n’est dévoilé que lors du festival annuel de Spituk connu aussi sous le nom de Gustor. Pendant ce festival, les lamas portent les masques de divinités religieuses et exécutent des danses mythologiques bouddhistes.

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Une des statues de kali du temple dont le visage est caché

Monastère et Palais de Shey (15 km)


Le monastère et le palais de Shey sont situés sur une colline dans le village du même nom, à 15 km au sud de Leh.

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Palais de Shey

Shey était autrefois utilisé comme résidence d’été des rois du Ladakh. Le palais, en grande partie en ruines aujourd’hui, a été construit en 1650, par le souverain, Deldan Namgyal, aussi connu en tant que Lhachen Palgyigon.

La famille royale a quitté les lieux pour le palais de Stok en 1834. L’édifice contient le plus large stupa de la victoire (Nangyal Chorten) du Ladakh.

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La vue en face du palais de Shey

Le monastère de Shey a également été construit au 17e siècle, dans le complexe du palais, sur les instructions de Deldon Namgyal, à la mémoire de son défunt père, Singay Namgyal. Le principal sanctuaire du monastère est doté d’une statue dorée incrustée de pierres précieuses de 12 m de hauteur représentant le Bouddha Shakyamuni en position assise.


Monastère de Thiksey (20 km)


Le monastère de Thiksey

En continuant vers le sud du Ladakh, à 4 km de Shey, un important monastère juché sur une colline se dévoile. C’est le Gompa de Thiksey appartenant à la branche bouddhiste des Gelugpa (les bonnets jaunes).

Intérieur du monastère de Thiksey

Fondé au 15e siècle, d’après les lignes du Palais de Potala au Tibet (d’où son surnom de « petit Potala »), il dispose de dix temples et accueille plus d’une centaine de moines.

Sa principale attraction est une imposante statue de Maitreya (le futur bouddha) de 15 mètres de haut, la plus grande du Ladakh, installée pour commémorer la visite du 14e Dalaï Lama dans ce monastère en 1970.

L’immense statue du Bouddha Maitreya

Monastère de Chemrey (40 km)


Le Gompa de Chemrey

A trente kilomètres de Thiksey, on tombe sur un autre Gompa couronnant la colline de Chemrey. Le monastère du même nom avec ses maisons en terrasses ressemble de loin à un des villages médiévaux européens.

Vue sur les massifs himalayens et les champs de moutarde en fleur

Le monastère a été fondé en 1644 en tant que mémorial pour Sengyé Namgyal. Il héberge environ 120 lamas de l’ordre des bonnets rouges. Le monastère possède une grande statue de Padmasambhava et contient également une précieuse collection d’écritures.

Autre vue du monastère de Chemrey

Monastère d’Hemis (47 km)


La cour centrale du monastère de Hémis

Hemis, situé à quelques kilomètres de Chemrey, fait partie des plus remarquables monastères bouddhistes du Ladakh. Lové dans une gorge, on y accède par des routes sinueuses traversant de magnifiques paysages rocailleux. Le Gompa appartient à l’ordre des bonnets rouges et a été fondé par Stagsang Raspa Gyatso Nawang en 1630.

L’immense statue de Guru Rinpoché

Il contient une importante bibliothèque de livres tibétains et une collection très impressionnante de thangkas (tentures bouddhistes) et de statues bouddhiques ornées de pierres précieuses.

Une agréable marche de 3 km, au-dessus du monastère vous mènera vers un ermitage sacré, antérieur au monastère de Hemis, où l’on peut voir encore gravées dans la roche, les empreintes de mains et de pieds du lama Gyalwa Kotsang, qui était le résident de cet ermitage.

Ambiance feutrée dans la salle de prière

Le monastère d’Hemis est aussi connu pour son festival du même nom dédié à Padmasambhava (Guru Rinpoché). Les cérémonies commencent tôt le matin par un rituel au sommet du Gompa où le portrait de Rygyalsras Rinpoche est montré pour lui rendre hommage. Des danses de masques mystiques prennent ensuite place selon la tradition tantrique.


En direction de Srinagar (Cachemire)


Si vous prenez la route du nord en direction de Kargil et Srinagar, plusieurs lieux, principalement des monastères, valent vraiment le détour et offrent des pauses relaxantes le long de cet itinéraire cahoteux.


Confluence des rivières Indus et Zanskar (30 km)


La confluence des rivières Indus et Zanskar | Sundeep bhardwaj . CC BY

Dans un paysage lunaire, près de la ville de Nimmu et à 30 km de Leh, les rivières Indus et Zanskar se rejoignent ; toutes deux trouvent leur source dans les chaînes himalayennes. Du rafting est organisé sur les deux cours d’eau et comptent des rapides de catégorie I à V.


Monastère d’Alchi (70 km)


Le Bouddha Manjushri | Photo : © Gerhard Huber

Le premier monastère d’importance que l’on rencontre sur la route de Srinagar est celui d’Alchi, situé à 70 km de Leh et posé au bord de la rivière Indus. Ce bijou monastique est considéré comme l’un des centres bouddhistes les plus anciens du Ladakh.

Il comprend cinq sanctuaires ornés de splendides peintures murales du 11e et 12e siècle et son atout majeur est une impressionnante statue en argile du bouddha Manjushri, représentant la sagesse, peinte avec des couleurs minérales qui ne sont en rien ternies au cours du temps.


Monastère de Lamayuru (120 km)


Le gompa de Lamayuru

A une heure d’Alchi, posé sur un piton rocheux, on découvre le monastère de Lamayuru construit au 11e siècle par Mahasiddhacharya Naropa, un des lamas de la branche des bonnets rouges du bouddhisme.

Moines psalmodiant des prières

Le Gompa accueille plus de 150 moines et abrite une riche collection de thangkas, statues, tapis et une impressionnante idole aux mille yeux.

Intérieur du Gompa de Lamayuru

Bouddha de Mulbekh


L’immense statue du Bouddha de Mulbekh taillée dans un rocher

En continuant notre route vers Kargil et à 1 km de la ville de Mulbekh, se dresse, sculptée à même la roche, une statue de 9 m de haut du Bouddha Maitreya, c’est-à-dire le Bouddha à venir. Les bouddhistes croient en effet que le cinquième bouddha sera Maitreya parmi les mille bouddhas qui viendront en ce monde.

On pense que la statue a été construite, il y a environ 800 ans, par les étudiants du grand traducteur tibétain Lotsawa Rinchen Zangpo, mais les historiens la dateraient plutôt du 13e siècle.

Vue générale du temple de Mulbekh

Kargil


La ville de Kargil

Après 7 h de route épuisante, il est temps de s’arrêter ; Kargil est une ville étape bien méritée sur la route Srinagar-Leh. Elle est devenue tristement célèbre au milieu des années 90 en raison de la guerre indo-pakistanaise quand la ville et les zones environnantes étaient occupées par l’armée pakistanaise.


Dras Valley, War Memorial


Les paysages de la vallée de Dras

A une cinquantaine de kilomètres après Kargil, nous entrons dans la vallée de Dras qui se poursuit jusqu’au col de Zojila (3 500 m). Connue comme la seconde région habitée la plus froide au monde, avec des hivers à -45, elle offre durant la période estivale des paysages à couper le souffle.

Sur la route, nous croisons le « Dras War Memorial », également connu sous le nom de « Vijaypat », qui est un mémorial de guerre construit par l’armée indienne, sur les contreforts de la colline Tololing. Il contient une épitaphe avec les noms de tous les officiers et soldats indiens qui sont morts pendant la guerre indo-pakistanaise de 1999 (guerre de Kargil).

Le mémorial de guerre de Dras

De Dras, il vous faudra encore au moins 6 – 7 h de route pour atteindre Srinagar, la perle de la vallée du Cachemire. Un bon thé à la cannelle vous attendra sur une des péniches romantiques de Srinagar…

Une des péniches de Srinagar, vallée du Cachemire
VISITER SRINAGAR


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