Chennai (Madras), capitale du Tamil Nadu

Située sur la côte de Coromandel, au sud-est de l’Inde, Chennai (anciennement Madras) est la capitale de l’état du Tamil Nadu et constitue un centre économique majeur en Inde. Chennai est également dotée d’un patrimoine culturel et artistique important : la musique classique indienne dite ‘carnatique’ et la danse ‘Bharata Natyam’ en sont les parfaits exemples. Une ville à découvrir, comme une mise en bouche de la culture tamoule.

La ville a été le siège du pouvoir de nombreux royaumes de l’Inde du sud à travers les âges : Pallavas, Cheras, Cholas et Pandyas, pour ne citer qu’eux. L’histoire documentée de la ville commence à l’époque coloniale, lorsque les Britanniques s’installent à Fort Saint George en 1644. Madras est par la suite le théâtre de la bataille entre les forces coloniales britanniques et françaises pour l’administration de la ville. A la fin du 18e siècle, Chennai devient un port majeur et un centre administratif puissant. Après l’indépendance, Chennai s’impose comme un choix évident pour être la capitale du Tamil Nadu.


Danse, musique et cinéma


Chennai est l’un des centres majeurs pour le Bharata Natyam, une des huit formes de danse classique de l’Inde. Cette danse, une des plus anciennes, a pris naissance dans le Tamil Nadu.

A Chennai, le Bharata Natyam est représenté par la Fondation Kalakshetra, une académie des arts et de la culture dédiée à la préservation des valeurs traditionnelles de l’art et de l’artisanat indien, en particulier dans le domaine de la danse et de la musique. L’académie a été fondée en Janvier 1936 par la célèbre danseuse Rukmini Devi Arundale.

Chennai tient aussi un rôle particulier en ce qui concerne la musique classique dite  ‘carnatique’ ou musique classique de l’Inde du Sud. En 1927, la ‘Madras Music Academy’ inaugure ce qui va devenir le plus grand festival de musique carnatique au monde : le ‘Madras December Season’.

En 1930, pour la première fois en Inde, l’Université de Madras introduit un cursus en musicologie.

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Concert de musique carnatique à la Music Academy de Chennai

Chennai est aussi réputée pour être la base de l’industrie cinématographique tamoule, connue sous le nom ‘Kollywood’.

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Une affiche de film ‘Kollywood’

Kollywood est une contraction de ‘Kodambakkam’, un quartier de Chennai, centre de l’industrie du film tamoule et de ‘Hollywood’.

En nombre de films réalisés, Kollywood est l’une des industries cinématographiques les plus importantes en Inde et elle est souvent perçue comme une ‘concurrente’ du cinéma en langue hindi, dit ‘Bollywood’. Les premiers films produits en langue tamoule, datent de 1916. Ils sont maintenant diffusés dans la majeure partie de l’Inde et s’exportent dans le monde entier.

Chennai et Saint Thomas

Thomas est l’un des douze apôtres de Jésus. L’évangile selon St Jean lui donne une place particulière. Il doute de la résurrection de Jésus-Christ, ce qui fait de lui le symbole de l’incrédulité religieuse. Il aurait porté la ‘Bonne Nouvelle’ jusqu’en Inde du Sud où il est considéré comme le fondateur de l’Église Chrétienne.

st-thomasSuivant une tradition ancienne et solide mais archéologiquement non prouvée, l’apôtre saint Thomas est venu en Inde vers l’année 52 après Jésus Christ. Il y visite la communauté juive de Cochin et établit des communautés chrétiennes au Kerala.

De 52 à 63, il fonde au total sept Églises au Kérala ainsi qu’au Tamil Nadu et au Sri Lanka.

Il serait mort en martyr, aux environs de l’an 70 ap. J.-C., sur la colline qui s’appelle aujourd’hui le Mont Saint-Thomas, près de Mylapore. Son tombeau se trouve dans la crypte de la basilique Saint-Thomas (voir ci-dessous).


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Temple Kapalishwar


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Le temple hindou de Kapalishvarar est l’un des sanctuaires les plus vénérés du Tamil Nadu. Il se trouve à Mylapore, un faubourg au sud de la ville de Chennai, et est dédié au dieu Shiva et à son pendant féminin la déesse Karpagambal. Le temple d’origine, construit au 7ème siècle ap. J.-C. par les rois Pallavas, était situé à l’endroit où l’église Saint-Thomas se trouve actuellement. Le temple original a été démoli par les Portugais en 1546 et reconstruit par les rois Vijayanagar.

La légende raconte que la déesse Uma avait pour habitude de vénérer Shiva sous la forme d’un paon (Mayil en tamoul), de là vient le nom de ‘Mylapore’. Il y a une représentation de ce mythe sous l’arbre punnai (un takamaka) dans la cour du temple.

Le temple présente de beaux gopurams (tours) richement décorés dans le style architectural dravidien. Belle atmosphère.


Temple Sri Parthasarathy


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Le temple hindou Parthasarathy situé dans le quartier de Triplicane est l’un des 108 ‘Divya Desams’, c’est à dire un des temples glorifiés dans les vers du ‘Nalayira Divya Prabandham’ une oeuvre poétique écrite par les Alwars, des érudits tamouls de l’époque médiévale.

Selon les Écritures Saintes hindoues, le temple aurait aussi été vénéré par les Sapta Rishis, les sept saints fondateurs du védisme, prédécesseur de l’hindouisme.

Le temple est l’un des plus anciens édifices de Chennai. Il a été construit par les Pallavas au 8ème siècle, élargi au 15ème siècle par les Cholas et les rois Vijayanagara. Parthasarathy abrite les déités de cinq des incarnations ou avatars du dieu Vishnou : Narasimhar, Ramar, Varadaraja, Ranganathar et Krishna.

La divinité qui préside ce temple est Parthasarathy Venkatakrishna, une forme du Seigneur Krishna. Le nom ‘Parthasarathy’, en sanscrit, signifie ‘l’aurige d’Arjuna’, se référant au rôle de Krishna dans l’épopée du Mahabharata.

Les gopuram (tours) et mandapas (salles à colonnes) sont décorés avec des sculptures élaborées, une caractéristique standard de l’architecture dravidienne.


Basilique de Saint Thomas


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La basilique de Saint-Thomas est située dans le quartier de Mylapore. Un premier édifice portugais construit au 16e siècle a été remplacé par une église néo-gothique construite en 1893, incorporant le tombeau de l’apôtre de l’Inde. C’est l’édifice que l’on voit aujourd’hui. Elle est depuis 1952 la cathédrale de l’archidiocèse de Madras-Mylapore. Dans une crypte sous l’autel principal se trouve le tombeau présumé de l’apôtre Saint Thomas (voir encadré en haut de page).


Marina Beach, & Elliot’s Beach


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Marina Beach est une plage naturelle urbaine. Elle couvre une distance de 13 km ce qui fait d’elle la plus longue plage urbaine du pays. La baignade est interdite en raison de dangereux courants marins.

La plage Elliot ou ‘Bessie’ est située au sud de Marina Beach. Elle est plus tranquille et plus romantique que la Marina Beach. Le point de repère sur cette plage est le ‘Karl Schmidt Memorial’. Le mémorial a été nommé d’après le marin hollandais qui a perdu la vie en tentant de sauver des personnes de la noyade.


Le Mont Saint Thomas


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Le mont Saint-Thomas est une colline se trouvant dans la banlieue sud-ouest de Chennai. Étant le lieu présumé du martyre et de la mort de l’apôtre Saint Thomas, elle est devenue un lieu de pèlerinage assidument fréquenté par les chrétiens de l’Inde. Une petite église construite au 16e siècle – érigée à l’endroit même où l’apôtre Saint Thomas aurait été assassiné – abrite une croix dite de ‘Saint-Thomas’.

C’est la plus ancienne croix de Saint-Thomas que l’on connaisse. Elle est sculptée dans du granit et entourée d’une inscription en palhévi* et daterait du 6e ou 7e siècle ap J.-C.

* Le ‘pahlévi’ désigne l’écriture utilisée au moyen-persan.

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La croix dite de ‘Saint-Thomas’.


Sri Ramakrishna Math


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Le ‘Sri Ramakrishna Math’ (monastère Ramakrishna) est le premier centre de la branche de l’Ordre Ramakrishna en Inde du Sud. Ramakrishna est considéré par les hindous comme l’un des plus grands maîtres de sagesse de l’Inde.

L’édifice a été lancé en 1897 par Swami Ramakrishnananda, un disciple direct de Sri Ramakrishna, le Math est un endroit approprié pour la pratique de la contemplation et de la méditation. C’est un symbole d’unité, un endroit où toute personne est la bienvenue, sans distinction de caste, race, nationalité ou religion.


La gare centrale de Chennai


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‘Chennai Central’, autrefois ‘Madras Central’, est le principal terminus de chemin de fer de la ville de Chennai. C’est un édifice intéressant pour son architecture indo-sarracénique.

La station d’origine construite en 1873 par George Harding à Parktown est une combinaison de styles gothiques et romans. Elle a été déclarée édifice patrimonial par le gouvernement indien.


Fort St. George


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Le Fort Saint-George, ou historiquement ‘White Town’, est le nom de la première forteresse de l’Inde anglaise, construite en 1639. Il s’agit d’un complexe de bâtiments qui comprend une église (l’église Sainte-Marie), un musée, la ‘Wellesley House’ et les services administratifs du gouvernement de l’état du Tamil Nadu.

La construction du Fort en bord de mer, donna une forte impulsion aux activités commerciales grâce à la présence du port et supplanta le comptoir portugais de São Tomé de Meliaporeun un peu plus au sud. La ville s’est peu à peu développée autour du fort.


Eglise Arménienne de Chennai


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L’église arménienne de Chennai, dont le nom officiel est ‘église arménienne de la Vierge-Marie’, est un édifice religieux de l’Église apostolique arménienne dans l’ancien quartier de ‘St George’s town’. Construite en 1712, c’est l’une des églises chrétiennes les plus anciennes de l’Inde ; elle est classée comme monument historique.

Les arméniens forment un peuple d’Asie centre-occidentale converti au christianisme dès le début du 4e siècle. Portés principalement sur le commerce, les arméniens formaient des communautés, rapidement prospères, dans les grandes villes (surtout portuaires) de l’Asie, et participaient aux grandes caravanes commerciales qui traversaient le continent. Ainsi ils étaient présents en Inde, entre autres à la cour des empereurs Moghols, bien avant l’arrivée des portugais et anglais.

A Chennai, ils font le commerce de la soie, des épices et pierres précieuses. Le quartier de la vieille ville de Chennai où la communauté arménienne s’était établie est encore appelé ‘Armenian street’.

La communauté arménienne ayant émigré dans sa presque totalité au début du 21e siècle, le culte n’est que rarement célébré dans l’église de la Vierge-Marie.


Egmore Museum


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Le Musée gouvernemental de Chennai est situé dans le quartier de Egmore.

Construit en 1851 dans un style indo-sarracénique, c’est le deuxième plus ancien musée en Inde après celui de Kolkata (Calcutta). Il est particulièrement riche en collections archéologiques et numismatiques. Il possède aussi la plus grande collection d’antiquités romaines hors Europe.


La mosquée des ‘milliers de lumières’


chennai18La mosquée des ‘mille lumières’ située sur Anna Salai Road s’étend sur une superficie de 1 hectare ; c’est l’une des plus grandes mosquées en Inde.

Elle a été construite par Nawab Umdat-ul-Umra en 1810 et est un haut lieu de pèlerinage pour les musulmans chiites.

On dit qu’autrefois, 1000 feux devaient être allumés pour éclairer la salle de prière, d’où son nom.


Valluvar Kottam


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Le mémorial de Valluvar Kottam est une réplique de 39 m de haut du char du temple de Thiruvarur

Valluvar Kottam a été construit en 1976 en mémoire de Thiruvalluvar, poète et saint tamil, qui a écrit la célèbre oeuvre philosophique ‘Thirukkural’, il y a environ 2000 ans.

Le mémorial est une réplique de 39 m de haut du char du temple de Thiruvarur dans le sud du Tamil Nadu. Une statue grandeur nature de Thiruvalluvar a été installée dans le char

Devant le char un auditorium a été construit qui peut accueillir environ 4000 personnes. Les 133 chapitres et 1330 versets du Thirukkural sont inscrits sur le bas-relief du hall.

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Statue grandeur nature du saint Thiruvalluvar


Madras High Court


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Le bâtiment de la Haute Cour de justice de Chennai est un exemple exquis de l’architecture indo-sarracénique, les plafonds peints et les portes en verre teinté sont des chefs-d’œuvre en soi. Il a été construit en 1892 et conçu par J.W. Brassington et plus tard par le célèbre architecte Henry Irwin.


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